viernes, 21 de diciembre de 2012

Ya no basta con la realidad; nos la van a "aumentar"

Me apuesto algo a que el regalo estrella de las Navidades de 2013 serán unas gafas de Realidad Aumentada (Augmented Reality o AR en inglés). ¿Por qué? Pues porque Google anda de por medio y me imagino que no quiere que se le escape el "pastel". Me explico.
Google Glass
 
Hace unos meses, en Abril concretamente, el Google X Lab, que es el "brazo innovador" de Google (el mismo que ha desarrollado el coche sin conductor), anunció el Project Glass, unas gafas de realidad aumentada que permitirían el acceso sin manos, mediante comandos de voz, a toda la información de los smartphones. El vídeo de presentación es muy chulo, y en menos de 3 minutos da una idea muy buena del potencial de esta tecnología:
 
Las "gafas" de Vuzix
El propio Google daba 2013 como la fecha en que el artilugio estaría disponible para los desarrolladores de software y 2014 para los consumidores en general. Pero le han salido competidores en la carrera. Por ejemplo, las Vuzix Smart Glasses M100, galardonadas con uno de los premios 2013 Design and Engineering (curioso que los premios de 2013 ya se hayan dado en 2012), y que ya tienen precio objetivo: $999,00. Y no es el único. Por eso me atrevo a pronosticar que en los próximos meses vamos a asistir a un bombardeo mediático y publicitario sobre este asunto.
 

viernes, 14 de diciembre de 2012

¿Tú eres de "BugMac" o de "grassWhopper"?


Unas buenas "orugas a la brasa"
Espero que no se molesten McDonald's ni Burger King. El juego de palabras del título viene a cuento de la evolución que veremos en las próximas décadas sobre las cosas que comemos. El alza de los precios de los alimentos, la creciente población a nivel mundial y las consecuencias medio-ambientales de las formas de cultivo y de cría de ganado actuales, son algunos de los aspectos que preocupan a Gobiernos e instituciones (incluyendo a las Naciones Unidas). Se estima que el precio de la carne podría doblarse en 5-7 años, por lo que se volvería a considerar "artículo de lujo" para muchas familias.

¿Y cuáles son las tendencias/alternativas? Pues aquí recojo gran parte de las propuestas expuestas por Denise Winterman, en su artículo "Future foods: What will we be eating in 20 years´ time", publicado en el BBC News Magazine en Julio pasado: Aquí está el enlace:
 
Serían 3 las grandes alternativas:
1) La más segura: Algas
2) La más inquietante: Insectos
3) La más prometedora: Carne cultivada "in vitro"
 

viernes, 7 de diciembre de 2012

Abuelo: ¿Cómo eran los periódicos de papel?

Me parece que hoy lo tengo fácil. Puede que no haya un consenso generalizado sobre la duración de la "agonía", pero sí que lo hay sobre que el periódico de papel tiene los años contados. Hasta el mismo Arthur Sulzberger Jr., Chairman y Publisher del New York Times dijo, en Septiembre de 2010, y ante la International Newsroom Summit en Londres: "We will stop printing the New York Times sometime in the future, date TBD." (To Be Determined). Sólo con ver la evolución de los ingresos por publicidad en la prensa escrita (gráfico) desde el año 2000, no parece difícil ser profeta. Aunque en el mismo gráfico se ve que la parte "online" no está tomando el relevo, en lo que a ingresos por publicidad se refiere.
Evolución de ingresos por publicidad
 
Y así andan todos los grandes grupos de medios "impresos", rediseñando o reinventando su "modelo de negocio", mientras declaran pérdidas millonarias en los últimos años y acometen restructuraciones drásticas de sus plantillas. Porque el fenómeno es imparable. En una entrevista reciente, comentaba Albert Montagut, autor del libro Newpaper (2012), que ya no se veía a nadie leyendo un periódico (ni siquiera gratuito) en el metro de Nueva York o en el de Seúl. Y en el de Madrid, pocos (y normalmente gratuitos). Pero es más, ¿quién ha visto recientemente a una persona de menos de 25 años acercarse a un kiosko para comprar un periódico? Bueno, quizá si se lo ha encargado alguien "mayor" de su familia.
 

viernes, 30 de noviembre de 2012

Epigenética: quizá la forma de ganar la batalla al cáncer

La semana que viene, del 4 al 6 de Diciembre, se celebrará en Londres la 4ª Cumbre Mundial sobre Epigenética. Teniendo en cuenta que la 3ª  se celebró el pasado mes de Julio en Boston, ¿qué es esto de la epigenética que merece una Cumbre Mundial cada 6 meses?
 

Cartel anunciador de la Cumbre

Pues ni por etimología (epi=sobre) ni por definición (epigenética sería el estudio de los cambios en la función de los genes que son heredables por mitosis y/o meiosis, que no entrañan una modificación en la secuencia del ADN y que pueden ser reversibles) se alcanza a calibrar su importancia.
 
Pero cuando en la presentación del congreso se menciona su "enorme potencial en el diagnóstico y en el tratamiento en oncología y en otras enfermedades de caracter autoinmune o inflamatorias" y leyendo las ponencias previstas empiezan a aparecer términos como "Nuevas fronteras en Oncología", "Terapia personalizada del Cáncer",  "Leucemia", "Diabetes tipo 2", "Esclerosis sistémica", "Enfermedad de Huntington" ó "Artritis reumatoide", empezamos a entrever que estamos hablando de algo muy serio.
 

viernes, 23 de noviembre de 2012

2040: Bienvenidos al centenario de El Corte Inglés

En junio de 1940 se constituyó en Madrid como Sociedad Limitada "El Corte Inglés", con un capital social inicial de 1 millón de pesetas, suscrito a partes iguales por César Rodríguez y Ramón Areces. Con sede en la calle Preciados nº 3, esquina a Tetuán.
Los comienzos
En el ejercicio 2010, 70 años después de su fundación, el Grupo consolidado facturó cerca de 16.500 millones de €, con un beneficio neto de 320 millones de €.
 
¿Pero cómo será "El Corte Inglés" en 2040, año de su centenario? Y no me refiero tanto a esta empresa en particular, sino al modelo de "centro comercial" o "grandes almacenes", que, si lo pensamos bien, no ha cambiado tanto en esencia en los últimos 50 años (aún recuerdo la gran novedad de las escaleras mecánicas en la tienda de la calle Preciados, donde los chavales que veníamos "de provincias" a la capital pasábamos el día subiendo y bajando; y los de Madrid, también). La variedad del surtido ha aumentado notablemente, pero la organización por Departamentos y Secciones sigue siendo la misma  ("2ª planta: Niños y Canastillas", anunciaba la ascensorista en el edificio de Galerías Preciados que hoy alberga a la FNAC de Callao).
 

viernes, 16 de noviembre de 2012

La fábrica en casa

Llevaba un tiempo constatando que, cada vez más, aparecían noticias, artículos, referencias, etc... haciendo mención a las "impresoras 3D". Me producía cierta curiosidad, aunque, al no haber visto ninguna en funcionamiento, no tenía una idea clara de cómo conseguían imprimir en 3 dimensiones o para qué podían servir.
 
Hasta que le dediqué 10 minutos a ver este documental de la BBC: http://youtu.be/hmxjLpu2BvY
Piezas de la bicicleta
Se refiere al proyecto de fabricación de una bicicleta donde todas sus piezas (menos las cubiertas, que siguen siendo de goma) se realizan mediante una "impresora 3D". Proyecto que no llevan a cabo cuatro amigos en un garaje de San Diego, como suele ser el caso, sino un equipo del EADS Innovations Works en UK , donde se desarrollan investigaciones que luego se incorporan a los ingenios aerospaciales más avanzados.
Entonces me di cuenta del enorme potencial que encierra esta tecnología y sus consecuencias a corto y medio plazo.
 
Bicicleta montada y en marcha
 

jueves, 8 de noviembre de 2012

Transgénicos: Ni contigo ni sin ti...


Dª Olga Méndez Monsanto
Poco podía adivinar Dª Olga Méndez Monsanto, puertorriqueña descendiente de una familia de judíos sefarditas, que cuando su marido, John Francis Queeny, eligió su apellido materno para nombrar a la compañía química que fundó en 1901, iba a darle, a lo largo del siglo XX y más allá, un polémico protagonismo, seguramente no buscado.

Porque Monsanto (www.monsanto.com , $12 billion de facturación en 2011, 21.000 empleados en 66 países) ha ido jalonando su historia con no pocos productos que han sido el origen de "acontecimientos" muy controvertidos. Entre otros, los PCB's (Policloruros de bifenilos), utilizados durante más de cuarenta años y a los que finalmente Naciones Unidas catalogó como uno de los 12 mayores contaminantes producidos por el ser humano; las dioxinas contenidas en el "agente naranja" , utilizado para laminar las selvas y cultivos de Vietnam durante la guerra de los años 60 y que todavía hoy producen malformaciones en fetos y recién nacidos en la zona; la Hormona de crecimiento bovino recombinante (rBGH), prohibida en la Unión Europea y Canadá por sus "efectos colaterales" en las vacas, y, desde 1996, los alimentos transgénicos, o, como se conocen más técnicamente OGM's : Organismos Genéticamente Modificados.

jueves, 1 de noviembre de 2012

Botiquín, Despensa y... ¿Hogar?: Viaje al fondo del mar

Los que seguimos los avatares de la Bolsa, más por curiosidad y entretenimiento que porque nos juguemos la hijuela, hace años que oímos hablar del "Yondelis". Que a mí, al principio, me sonaba como a grupo musical de los 70 (¿asociación mental con Vangelis?). Lo cierto es que los vaivenes alcistas y bajistas de la empresa Zeltia estaban generalmente relacionados con las buenas/malas noticias sobre el famoso Yondelis. ¿Y qué es el Yondelis? Pues un fármaco antitumoral que, aseguran sus fabricantes -la empresa PharmaMar, filial de Zeltia- es eficaz en el tratamiento del sarcoma (cáncer) de los tejidos blandos. Que la FDA (Food and Drug Administration) americana autoriza la "Fase n" del medicamento, subidón de Zeltia. Que los tests en no se qué grupo de control no son tan espectaculares como se preveía, caída igual de espectacular de Zeltia.
"Ecteinascidia Turbinata"
 
Pero por lo que traigo al Yondelis a este blog es por de dónde se obtiene: del mar. Más concretamente, de moléculas contenidas en la "Ecteinascidia Turbinata", un invertebrado marino que habita en el Caribe y otros mares cálidos . Y no es el único. La propia misión de la empresa PharmaMar es ilustrativa: "Abarcando el mar para descubrir avances científicos que ayuden a las personas hoy y en el futuro". Y así llevan 1.800 patentes a partir de 30 familias nuevas de compuestos, todos ellos obtenidos de los fondos marinos. Pionera en el mundo, y con la sede en Colmenar Viejo (Madrid), para que luego digan.
 

viernes, 26 de octubre de 2012

Si Darwin levantara la cabeza...

En el año 2007 envié una muestra de saliva al Genographic Project, iniciativa común de IBM y del National Geographic (https://genographic.nationalgeographic.com/ ), para que analizaran mi cromosoma Y. Al cabo de unas semanas recibí el informe correspondiente, indicando que mi "haplogrupo" era el R1b, y aportándome una documentación interesante, que en seguida os comento.

Distribución del haplogrupo R1b en Europa
La base de este proyecto es que, analizando los marcadores genéticos de cualquier humano actual, se puede trazar su historia hasta los comienzos de la especie Homo Sapiens Sapiens. Si lo hacemos analizando el cromosoma Y (sólo presente en los varones), se puede uno remontar hasta lo que se denomina el "Adán cromosómico", el primer hombre de la especie, mientras que si se hace a través del ADN mitocondrial de las células (que sólo pasa de madre a hijo/a), se llegaría, siempre por vía materna, a la "Eva cromosómica", la primera hembra de la especie. El objetivo del proyecto Genográfico es realizar un mapa de la evolución de la especie humana a través de los tiempos, analizando la distribución genética de poblaciones de todo el mundo, incluyendo la de las tribus más remotas.

viernes, 19 de octubre de 2012

"El sistema educativo actual sólo tiene dos problemas...

...: lo que enseñamos y cómo lo enseñamos"  Esta frase-diagnóstico de Roger Schank (www.rogerschank.com ) supone el punto de partida para promover un verdadero cambio radical en cómo se enfoca el aprendizaje en las escuelas (y en todo el proceso de desarrollo de capacidades del ser humano).
 
Es también conocido el argumento de Seymour Papert, profesor del MIT y creador del lenguaje de programación LOGO, sobre el inmovilismo en el sistema educativo:


Lección de cirugía
Quirófano actual



 











Si tomásemos a un cirujano de 1890 y lo colocásemos en un quirófano actual, entraría en shock y no sabría ni por donde empezar,  dado el tremendo avance tecnológico que se ha producido en los quirófanos y en la medicina. Por el contrario, si tomamos un profesor de un colegio de enseñanza secundaria de la misma época y lo trasladamos a una escuela actual, podría tomar el ritmo de la clase en pocos minutos”. Que, podríamos resumir, consistiría en "enseñar" Matemáticas o Lengua o Ciencias Naturales (quizá con otro nombre) mediante "clases magistrales" a un "lote" de 25-40 alumnos, todos de la misma edad, y apoyado en unos libros de texto que pretenden contener el conocimiento necesario para demostrar, a través de una serie de exámenes, el nivel requerido en el currículo. Eso sí, con una pizarra digital en las aulas más avanzadas, en lugar de la clásica de tiza y borrador.

Escuela medieval

Escuela actual

 

viernes, 12 de octubre de 2012

¿Qué hace Bill Gates mirando inodoros?

El pasado mes de Agosto tuvo lugar en Seattle la "Reinvent the Toilet Fair". Patrocinada por la Fundación de Bill y Melinda Gates (http://www.gatesfoundation.org ), tenía como objeto otorgar los premios de un concurso destinado a identificar "El Inodoro del siglo XXI". De verdad.
Bill muy interesado en un diseño

Y aquí, en la foto, se puede ver a Bill muy interesado en uno de los diseños.
El ganador fue un prototipo desarrollado por el California Institute of Technology (Caltech), que, alimentado por energía solar y mediante un reactor electroquímico, no sólo filtra y purifica los residuos sino que, además, genera como subproductos hidrógeno y electricidad... ¡Toma ya!.
Foto del prototipo ganador


Esquema del inodoro ganador

viernes, 5 de octubre de 2012

El coronel no tiene quien le escriba

Parece que fue hace más de 5.000 años cuando unos comerciantes sumerios, utilizando un punzón y arcilla húmeda, registraron en una tablilla los ingredientes de una buena cerveza, utilizando un código que luego sólo los iniciados supieran interpretar . Era el nacimiento de la escritura, característica exclusiva de la especie humana que ha ido acompañando, bajo distintos soportes,  a las civilizaciones a lo largo de la Historia.
Hasta la invención de la imprenta por Gutenberg, hacia 1450, no hubo otra escritura que la manual. Desarrollada y perfeccionada a lo largo de siglos, alcanzó sus más altos grados de virtuosismo en aquellos elaborados manuscritos medievales copiados una y otra vez por aplicados monjes en la paz y el retiro de sus conventos.
Hansen Writing Ball
Pero tuvieron que pasar cuatro siglos hasta que la invención de la máquina de escribir (Malling-Hansen, 1865) empezó a imponer la escritura "tipográfica" sobre la manual, primero en las transacciones comerciales, después en la correspondencia personal y finalmente en la creación literaria.

viernes, 28 de septiembre de 2012

"Hacer predicciones es difícil... en especial sobre el futuro"

Esta frase, que se atribuye a Niels Bohr, el físico danés que recibió el Premio Nobel de Física en 1922 por sus contribuciones a entender la estructura atómica y la radiación, se suele emplear cuando la realidad confirma lo equivocada que estaba cierta predicción (científica, económica o social).
Y como este blog va de predicciones, o, mejor dicho, de reflexiones sobre lo que las tendencias actuales podrían deparar en el futuro, me ha parecido muy interesante la noticia aparecida este verano en la prensa, sobre la apertura de una "Cápsula de Tiempo" sellada en 1987.

L. Ron Hubbard
Un poco de contexto: L.Ron Hubbard (que ya apareció hace unas semanas en este blog como fundador de la Iglesia de la Cienciología), tuvo una "vida previa" de éxito como escritor de novelas de fantasía y ciencia ficción. Bajo su impulso se crearon los premios "Writers of the Future", que, con caracter anual, premiaban los mejores trabajos en ciencia ficción del año. Ron falleció en 1986 (bueno, si seguimos a sus fieles de la cienciología, y a la Wikipedia, en realidad  "his body had become an impediment to his work and he had decided to "drop his body" to continue his research on another planet, having "learned how to do it without a body").

Entrega de la Cápsula del Tiempo al banco
El caso es que al año siguiente, 1987, quizá como homenaje, se decidió convocar a 12 de los mejores autores de ciencia ficción americana del momento y se les pidió que escribieran sobre "cómo pensaban que sería la vida en 2012", o sea 25 años después. Las notas se guardaron en una "Cápsula de Tiempo", a su vez custodiada en la caja fuerte de un banco, y, el pasado mes de abril, una vez cumplido el plazo de 25 años, se abrió.

viernes, 21 de septiembre de 2012

Aviones sin piloto (que no se entere Ryanair)

Es un viejo chiste en la industria aeronáutica (me lo contó hace ya algún tiempo mi amigo Luis T.) sobre la evolución de la aviación comercial: "En el futuro, en la cabina de los aviones comerciales sólo habrá un hombre y un perro. La única misión del hombre será alimentar al perro. La misión del perro... evitar a toda costa que el hombre toque ninguno de los botones de la consola".
 
Está clara la formidable evolución de la tecnología de navegación aérea en las últimas décadas. Pero, ¿cómo puede evolucionar en las próximas? ¿veremos aviones comerciales sin piloto humano?
Un avión militar no tripulado
 
Pues, para mi, la pista nos la está dando el crecimiento exponencial de la industria UAS (Unmanned Aircraft Systems). Me explico.
 
El pasado mes de Agosto, se celebró en Las Vegas (paréntesis de actualidad: quizá dentro de 10 años se diga... se celebró en Alcorcón ;-)), la convención de la Association for UVS International: 550 expositores y más de 8.000 asistentes. El objetivo:  mostrar los últimos avances en sistemas de vuelo no tripulado. Y quedó claro que, aunque los orígenes y los resultados más espectaculares hasta ahora se han logrado en el ámbito militar, el futuro está en el mundo civil.

viernes, 14 de septiembre de 2012

Más de 4.200 religiones...

Bueno, en realidad, son más de 4.200 religiones, iglesias, denominaciones, grupos de fe, movimientos de caracter religioso, etc... las que se "catalogan" en la página web www.adherents.com (curiosa página, no sólo por su contenido, sino también por su estructura y anuncios asociados). Y allí fui a mirar después de que coincidieran en las últimas semanas varias noticias relacionadas con las religiones:
 
- Cuando se anuncia la elección de Paul Ryan como candidato a vicepresidente por el Partido Republicano, se señala en la prensa que es la primera vez en la historia que ese partido presenta un "ticket" sin Protestantes (Romney es mormón y Ryan católico).
Ateos en Washington (via The Economist)

- En agosto, The Economist publica un artículo titulado "Growing disbelief", donde se reflejan los resultados de encuestas recientes en EE.UU. que manifiestan un descenso en el nº de americanos que se reconocen "religiosos", desde el 73% en 2005 a un 60% en 2011, y un aumento del nº de ateos declarados, hasta el 5% de la población. Eso en un país en el que todavía hay estados donde sus leyes prohíben a los ateos el acceso a cargos públicos (aunque sea anticonstitucional).

Sun Myung Moon


- Finalmente, el 3 de septiembre fallecía Sun Myung Moon, fundador y máximo representante de la Iglesia de la Unificación (conocida en Occidente como secta Moon). A quien, según él decía, se le apareció Jesucristo a los 16 años y le encargó continuar su obra. Oficialmente creada en Corea del Sur en 1954, deja por el mundo entre 5-7 millones de seguidores.

 

viernes, 7 de septiembre de 2012

En busca de "Vida extraterrestre inteligente"

Visión artística de por dónde andan los Voyager
Esta semana, el 5 de Septiembre, se han cumplido 35 años del lanzamiento de la sonda Voyager1, que, después de su "paseo" por Júpiter y Saturno, se dirige al espacio interestelar y ya se ha convertido en el objeto espacial construido por el hombre más alejado. Aunque su energía eléctrica se agotará en 2020-2025, por lo que dejará de transmitir, su inercia le seguirá impulsando cada vez más lejos. Está previsto que dentro de 40.000 años (no sé si llegaremos a verlo), se aproxime a "solo" 1,6 años luz de una pequeña estrella de la constelación de Ofiuco.

"Golden Record"
Dentro de las dos sondas Voyager (la 2 va un poco por detrás, aunque en otra dirección), se encuentra lo que se conoce como el "Golden Record", realmente un disco que contiene imágenes y sonidos de la Tierra, así como detalles y datos para permitir, a una "inteligencia suficientemente avanzada", localizar su origen. Los contenidos y la forma de "simbolización" se decidió por un Comité dirigido por Carl Sagan en los años 70.
 

viernes, 31 de agosto de 2012

El final del vil metal (y el del papel moneda también)

Mi amigo y seguidor Telmo me propuso antes del verano que dedicara una entrada del blog a hacer un pronóstico / proyección sobre el futuro del euro. El tema me pareció interesante, pero complicado y arriesgado. Sobre todo porque creo que, lo que tenga que ser, será en el término de pocos meses, quizá un par de años, y este blog es de más largo plazo. Y porque, para polémicas, ya está Krugman.

Money Money
Pero la sugerencia me ha dado pie para indagar un poco en la evolución que está teniendo el uso del dinero, de los distintos medios de pago en términos más amplios. Y a partir de algunos datos, sacar algunas tendencias, no sé si conclusiones.

Por ejemplo, con datos de EE.UU., que siempre tienen estadísticas para todo:

- El % de dólares gastados que se pagaron con dinero en efectivo ó cheques bajó del 85% al 39% en el período 1990-2010.
Donde acaba la mayoría
- Producir y distribuir una moneda de 1 centavo cuesta 2,41centavos (¿¿??). Aun así, en 2011 se fabricaron 4.939 millones de unidades (total para acabar en el fondo de las fuentes o en botes de monedas que todos guardamos en casa, sin ninguna utilidad).

viernes, 27 de julio de 2012

Wolframio: De endurecer cañones a contener la energía de fusión

En Febrero de 2012, Warren Buffet invirtió $80 millones en un proyecto para explotar minas de tungsteno (nombre oficial del wolframio desde 2005) en Corea del Sur. ¿Tungsteno? ¿Metal estratégico? Pues más de lo que parece. Y a poco que se investiga en las actuales y futuras aplicaciones del metal, parece que Buffet no va desencaminado.

Wolframio en filamentos de bombilla
El Tungsteno, nº atómico 74 y símbolo W (del antiguo Wolframio), es el metal con mayor punto de fusión (3.422º C), aporta una gran dureza y resistencia a las aleaciones de acero, tiene una densidad muy similar al oro (de ahí que se utiliza también para falsificar lingotes), y una historia muy interesante.

Empezando por la dualidad de nombre: se llamó tungsteno (en sueco "piedra pesada") porque fue allí donde empezaron a intuir que, lo que aparecía mezclado con el estaño en muchas explotaciones, podría ser un metal diferente. Y wolframio (del alemán "cabellera de lobo" por su color negro y aspecto capilar).

viernes, 20 de julio de 2012

"Oído de iPod", "Pulgar de BlackBerry"...

...y qué más... ¿"Dermatitis dactilar de iPad"? Pues, salvo esto último, que me lo acabo de inventar, parece que el vademecum médico del próximo futuro va a tener que ir incorporando éstas y otras enfermedades o trastornos derivados del uso (incorrecto) de las nuevas tecnologías. Porque ya han empezado a aparecer en las consultas, y su incidencia va a más. Veamos algunas de las más comunes:

La disco 24/7
- "Oído de iPod" - En realidad es la evolución siglo XXI de aquella premonición que hacían nuestras madres, cuando entraban en nuestro cuarto y decían "baja la música, que te vas a quedar sordo como tu abuelo" (total, por 80 decibelios de nada) o el recuerdo que tenemos de ese pitido agudo y penetrante que se mantenía horas después de haber salido de la discoteca ("Saturday Night Fever"). El problema es que, gracias a los MP3, MP4, iPod, y demás artilugios, ahora todo el mundo va enchufado a unos cascos durante muchas horas del día. Y a un volumen no bajo precisamente. Que hay veces que en el autobús se oye perfectamente la música que va escuchando el chaval que va sentado tres filas por delante. Consecuencias: Pérdida grave de capacidad auditiva a edades tempranas. Remedio: Bajar el volumen.

viernes, 13 de julio de 2012

2045: Abróchense los cinturones... La "Singularidad" se acerca

La semana que viene está previsto el estreno en cines comerciales de USA, y en medios audiovisuales en general, de la película/documental realizada en 2010 "The Singularity is Near: A true story about the future". En ella se plantean, de forma cinematográfica, las predicciones que viene realizando Ray Kurzweil sobre los próximos 50 años. Aquí se puede ver el "trailer":  http://singularity.com/themovie/
Cartel de la película

Aunque luego entraremos en ver qué es eso de la "singularidad", sirva para abrir boca que, en opinión de Ray, cuando llegue ese momento "las inteligencias artificiales sobrepasarán a los seres humanos como las formas de vida más listas y capaces en la Tierra. El desarrollo tecnológico lo asumirán las máquinas, que podrán pensar, actuar y comunicarse tan rápido que los humanos normales no comprenderán lo que está pasando...".  ¿Inquietante? ¿Atractivo? ¿Y a mí, qué?... Vamos por partes.

viernes, 6 de julio de 2012

Lo saben todo de ti (y cada vez más)

Portada del libro
En la portada de la edición española del libro de Stephen Baker titulado The Numerati (2008), aparece un inquietante subtítulo: "Lo saben todo de ti", que no se encuentra en la versión original. Sea por añadirle gancho comercial al título, o por fomentar un poco el morbo del lector que, a primera vista, pudiera pensar que se trata de un tratado sobre alguna secta medieval, el caso es que el tema del libro es de gran actualidad y con una gran proyección a futuro.

Por despejar la incógnita, Baker llama "numerati" a los tecnólogos de la informática (en sentido amplio) que, a través de sus algoritmos de búsqueda, clasificación, interrelación, catalogación,...de montañas ingentes de datos, poseen el poder de controlar la información de nuestra vida. ¿Exagerado? Basta ver algunos ejemplos:

- Ya es ampliamente conocido que la misma búsqueda en Google realizada desde dos ordenadores distintos, de forma cuasi simultánea, puede arrojar resultados diferentes, tanto en la ordenación de las entradas como en el tipo y colocación de los anuncios que el propio buscador inserta en la cabecera y en los laterales. ¿Y por qué sucede ésto? Hay una primera explicación, digamos desmitificadora: "a fin de cuentas, el algoritmo que hay detrás de la búsqueda no es tan completo ni sofisticado como parece, y de ahí que coloque, dentro de una cierta lógica, lo que va encontrando". Ingenuo.

viernes, 29 de junio de 2012

El Mundial de Fútbol de 2050 en... ¿Salt Lake City?

Me propuso hace unas semanas mi amigo y seguidor Pedro Roy el reto de escribir sobre la posible evolución del fútbol en las próximas décadas. Cuando estamos a la espera de la emocionante final del próximo domingo, me aprovecho del "tirón mediático", y me lanzo a éste seguro que controvertido tema.

Para empezar, por el título de la entrada, doy por supuesto que continuará la cadencia de celebrar el Campeonato Mundial cada 4 años, por lo que, dentro del horizonte temporal de este blog "toca" en 2046, 2050 y 2054. Pero ¿por qué en Salt Lake City? Aquí empiezan mis elucubraciones.

La Copa del Mundo de la FIFA
Consultando la muy completa página web de la FIFA (http://es.fifa.com/index.html) se pueden ver las estadísticas de cada federación nacional (por cierto, se suele citar el hecho de que hay más asociaciones nacionales en la FIFA -209-  que países miembros de la ONU -194- En Europa, por ejemplo, UK aporta 4 federaciones: Inglaterra, Escocia, Gales e Irlanda del Norte y Dinamarca el curioso caso de las Islas Feroe).

Si hacemos un ranking, tenemos el siguiente "podio":
- Por nº de clubes:  1º Inglaterra (42.490), 2º Brasil (29.208), 3º Alemania (26.837)
- Por nº de jugadores federados: 1º Alemania (6,3 millones), 2º USA (4,2 m), 3º Brasil (2,1 m)
- Por nº de árbitros: 1º USA (796.300), 2º Japón (249.603), 3º Inglaterra (168.186)
- Por nº total de jugadores: 1º China (26,2 millones), 2º USA (24,5 m), 3º Alemania (16,3 m)

viernes, 22 de junio de 2012

Litio : De hermano pobre a "oro blanco"

Siguiendo con los materiales que van a tener mucho que decir en este siglo XXI, es curioso cómo ha cambiado la relevancia del Litio en las últimas décadas, y las enormes perspectivas de futuro que se le están abriendo.

El Litio (Símbolo químico Li, nº atómico= 3) es el metal más ligero y el elemento sólido menos denso. Seguro que recordamos la cantinela con que nos aprendíamos en Química la tabla periódica de los elementos: Hidrógeno, Litio, Sodio, Potasio, Rubidio, Cesio y Francio... Pues ahí estaba el Litio, entre el Hidrógeno y el Sodio, dos de los elementos más importantes en la naturaleza. Sin embargo, del Litio se hablaba poco.

Anuncio de sales litinadas
Se dice que ya en la antigua Grecia y Roma se usaban las sales de litio por sus efectos neurológicos estabilizantes. En el siglo XIX se usaba para el tratamiento de la gota, y, desde 1949, para el tratamiento del trastorno bipolar, especialmente para las fases de euforia, donde ejerce de un cierto efecto sedante. Parece que aumenta la síntesis de la serotonina (hormona del bienestar) e inhibe la liberación de la norepinefrina (hormona de la excitación y el estrés).

En los años 50 el "agua de litines" se usaba para mejorar el sabor del agua de grifo. Todavía hoy figura el Litio como uno de los componentes en algunas aguas minerales, como el Vichy Catalán (¿tendrá alguna relación el consumo de este agua en Cataluña con el tradicional "seny"?).
Como curiosidad, la fórmula original del 7Up, en 1929, llevaba citrato de litio, pero fue retirado en 1948.

viernes, 15 de junio de 2012

Bajando "la Nube" a la Tierra

Pido, de entrada, un esfuerzo a mis amigos "de Letras" porque ésta va a ser una entrada con bastantes números, pero creo que el tema es interesante.

El término "computación en la nube" ("cloud computing"), es relativamente reciente, algunos lo sitúan en 2006, aunque el concepto de asimilar el proceso informático a la distribución de la electricidad o del agua se remonta a la década de los 60. La idea es simple: en lugar de tener la potencia de cálculo y el almacenamiento de datos cada uno en el PC de su casa o de la empresa, utilizar esas capacidades como "servicio" a las que se accede según necesidad.

El fenómeno que ha permitido que este concepto triunfe (por aquello de "hacer de la necesidad virtud") ha sido la creciente necesidad de almacenar cada vez más datos, por parte de particulares, de empresas y de gobiernos. Y aquí vienen los primeros números:

Hace ya un tiempo que nos familiarizamos con el concepto "Megabyte" (MB) (106 bytes ó 10002 bytes, siendo el byte la únidad básica de almacenamiento. Nota: Los números pequeños representan exponentes, pero no consigo que salgan arriba) cuando nos hablaban de la capacidad de un disco duro, un CD, un DVD o un "pen drive". Más recientemente, estos dispositivos ampliaron su capacidad a "Gigabytes" (GB) (109 bytes ó 10003 bytes).

viernes, 8 de junio de 2012

Sangre artificial y Análisis sin agujas

Supongo que no me pasa a mí solo. Cada vez que me tengo que hacer un análisis de sangre, como no es fácil encontrarme las venas, se produce, más o menos, el siguiente diálogo con la enfermera:
- Enfermera:  "Hay que venir con las venas puestas"
- Yo: "Ya, pero es que como nos hacen venir sin desayunar..."
Y, cuando ya ha encontrado la vena, y la cosa va bien, le digo "Con lo que avanza la tecnología, ¿cuándo van a inventar una forma de analizar la sangre sin tener que pinchar?"
A lo que me suelen responder: "Sí, estaría bien, pero entonces nos quedaríamos sin trabajo...".

Lo que me da pie a comentar dos avances que prometen ser muy interesantes en las próximas décadas:
1) La producción de sangre artificial a partir de células madre.
2) El desarrollo de artilugios que permitirán realizar análisis de sangre (al menos lo más básico) sin necesidad de extraerla.

viernes, 1 de junio de 2012

2 hijos = Familia Numerosa

Me sugirió Pablo Esteban, amigo seguidor de este blog, que tratara sobre la evolución de los hábitos sociales en las décadas por venir, y empiezo por el tema de la familia, relacionándolo también con las tendencias demográficas a nivel mundial.

Familia numerosa de las de antes
Como referencia histórica, en España fue en el año 1941 cuando se estableció la ley de protección (y fomento) a las familias numerosas, definidas como las formadas por el matrimonio y 4 ó más hijos. Durante el franquismo fueron muy conocidos los "Premios Nacionales de Natalidad", que comenzaron el año 1947, otorgándose a Tomás Pérez y Esperanza Gómez, de La Abadilla de Cayón (Cantabria), con 15 hijos vivos. El récord creo que lo marcaron en 1954 dos matrimonios con 19 hijos vivos cada uno!!!
En el año 1971, en vista de las tendencias de la natalidad, se estableció como familia numerosa la formada por 3 ó más hijos si uno de ellos era minusválido. En 1994 con 3 ó más hijos sin restricciones, y desde 2007 las familias monoparentales (divorciados, viudos o solteros) con 2 hijos ya se consideran familias numerosas. ¿Y la tendencia? Pues parece clara, pero no sólo en España:

viernes, 25 de mayo de 2012

Gas Pizarra - ¿Solución energética o Desastre ecológico?

Reconozco que, cuando en otoño de 2011 leí en los periódicos las declaraciones que había hecho el lehendakari Patxi López en Dallas sobre las enormes posibilidades de los yacimientos de "gas natural no convencional" , el llamado "gas pizarra", descubiertos en Álava, tuve alguna asociación mental con otro anuncio, éste proveniente de mi infancia, que daba cuenta del "petróleo español" descubierto en Ayoluengo de la Lora, provincia de Burgos, en 1964. Si éste prometía, en plena euforia autárquica, la tan ansiada independencia energética sobre los países productores de petróleo, aquél estimaba las posibles reservas de gas en 180.000 millones de m3, 60 años de suministro garantizado para todas las necesidades energéticas del País Vasco.
La noticia quedó ahí, en mi subconsciente, supongo que eclipsada por la avalancha de noticias y acontecimientos que ha habido que procesar después de las elecciones generales del 20-N.

Portada del
Fortune
Portada del TIME
Pero, en el primer nº de Mayo de la revista FORTUNE, la foto y el titular de portada "The United States of Natural Gas - How the new 100-year supply of shale gas is reviving the American economy", llamaron mi atención. En primer lugar, al caer en la cuenta de que ese "shale gas" era el mismo "gas pizarra" del anuncio alavés. Y en segundo, al ver que la revista dedicaba 13 páginas al asunto, supe que el tema iba en serio... (luego he encontrado que también hubo una portada y un artículo del TIME en Abril de 2011 dedicados al potencial del gas pizarra).

viernes, 18 de mayo de 2012

Grafeno: El "material milagroso" del siglo XXI

El Premio Nobel de Física de 2010 fue concedido a los científicos de origen ruso Andre Geim y Konstantin Novoselov, actualmente investigadores en la Universidad de Manchester, por sus "revolucionarios descubrimientos sobre el material bidimensional grafeno". Creo que fue la primera vez que yo oía hablar de este material. Sin embargo, el aluvión de artículos y citaciones que vinieron a continuación, han hecho que hablar hoy de grafeno sea abrir la puerta a una imaginación desbordada sobre sus posibles y revolucionarias aplicaciones en un futuro más o menos cercano. Vamos por partes.

Estructura del grafeno
En términos científicos, el grafeno es una alotropía (algo así como una variedad estructural) del carbono, como también lo son el grafito, el diamante y los fullerenos. La gracia estriba en que su estructura son hojas planas de 1 átomo de grosor en un teselado hexagonal parecido a un panal de abeja (ver foto).
En 1 mm de espesor habría 3 millones de láminas de grafeno. 
Y que, por tener esa estructura, presenta unas propiedades extraordinarias:

viernes, 11 de mayo de 2012

Monarquía, República o Imperio Galáctico

En el año 1945, cuando se establece la O.N.U., fueron 51 los países que formaron parte de su primera Asamblea (52 si se cuenta al Estado Vaticano, que nunca ha sido miembro de pleno derecho, sino observador permanente). En la actualidad, casi 70 años después, los estados miembros de Naciones Unidas son 194. ¿Globalización? Parece que, al contrario, la tendencia es a una mayor fragmentación. Claro que los casos de la antigua Unión Soviética (15 repúblicas han resultado de su desaparición) y de Yugoslavia (6 nuevos estados), junto con los procesos de descolonización han contribuido notablemente a este aumento.
Asamblea General de las Naciones Unidas
Además, hay 10 países que no forman parte de la ONU y que son estados "de facto", reconocidos por bastantes países (caso de la Autoridad Nacional Palestina, Taiwan, Kosovo, Sahara Occidental...).
¿Cuáles son las formas de Gobierno de estos países? Pues, atendiendo a la Wikipedia (con su factor de error asumido y siempre a expensas del último golpe de estado) se reparte así:
Repúblicas ---> 154 (incluyendo el muy dudoso caso de Corea del Norte)
Monarquías ---> 43  (16 de ellas son los "reinos de la Commonwealth", con la reina Isabel II a la cabeza)
Teocracias ---> 2 (Irán y Vaticano)
Juntas militares ---> 1 (Fiji)
En transición / Fallidos ---> 4 (Libia, Egipto, Eritrea, Somalia)

¿Y cómo será el panorama dentro de 30 - 40 años?

viernes, 4 de mayo de 2012

2 pájaros de un tiro: Reducción de CO2 + Combustibles baratos

Se le atribuye a Wally Broecker (Chicago, 1931) la primera mención al "calentamiento global" en un artículo publicado en la revista Science en 1975. Con fervientes defensores y no menos enérgicos detractores, llevamos por tanto casi 40 años debatiendo sobre si la acción reciente del hombre, que está causando un incremento notable del CO2 en la atmósfera, puede o no tener efectos catastróficos y/o irreversibles. Aquí está el debate, en los posibles efectos, porque el que hay más CO2 en la atmósfera es un hecho comprobado: en el observatorio de Mauna Loa (Hawaii), quizá el que tiene el registro histórico más antiguo, la medición de la concentración de CO2 en el aire dio un resultado de 315 partes por millón en 1958 y de 392 ppm en 2011, lo que representa un incremento del 25% en unos 50 años. Y, por lo que pueda pasar, parece que tiene sentido buscar formas de frenar e, incluso, revertir esa tendencia.

Para lo de frenar el incremento de CO2 en la atmósfera, hay multitud de iniciativas destinadas a reducir las emisiones, la más conocida el Protocolo de Kioto (1997) firmado hasta ahora por 197 Estados (curiosamente USA, el mayor emisor, no está entre ellos).
Klaus S. Lackner
Pero en esta entrada vamos a tratar de uno de los avances más prometedores en el otro sentido: el de reducir los niveles de CO2 actualmente existentes. Y la idea se la debemos a Klaus S. Lackner (alemán formado en la Universidad de Heidelberg que actualmente trabaja en el Earth Institute de la Universidad de Columbia). Bueno, a él o a su hija Claire, quien parece que le dio la pista clave mientras preparaban juntos un trabajo escolar.


viernes, 27 de abril de 2012

España, capital: Nueva Segovia

Hace unas semanas terminaba la entrada sobre las Megalópolis con el comentario sobre la segunda capital que Corea del Sur estaba construyendo a 100 kilómetros de Seúl. Y me daba pie para tratar este tema de Estados que cambian de capital, o que construyen una nueva desde cero.

Porque hay otros precedentes:
Madrid en el siglo XVII
Sólo para que conste en acta, reseñar que fue en 1561 cuando Felipe II trasladó la corte desde Toledo a Madrid. Desde entonces, y salvo dos pequeños períodos (1601-1606 en que Felipe III, influído por el Duque de Lerma, la trasladó a Valladolid, y de donde volvió a causa de la epidemia de peste, y durante la Guerra Civil de 1936-1939, donde Burgos y Valencia ejercieron tal papel en cada zona), Madrid ha sido la capital de España.

También Washington D.C. (desde 1790 distrito federal, originalmente con forma de cuadrado de 10 millas de lado) y  San Petersburgo (impulsada por el zar Pedro el Grande en 1712) fueron construídas para albergar la capitalidad de los  Estados americano y ruso.

viernes, 20 de abril de 2012

Prótesis: Vayan eligiendo modelo...

La actualidad manda. En la última semana hemos aprendido mucho sobre prótesis de cadera (por no hablar de que ahora ya sabemos por dónde cae y a qué se va a Botswana). Y es un tema (el de las prótesis) de interesante proyección hacia el futuro, que es el propósito de este blog.

Empecemos con las estadísticas, y para eso los americanos son únicos. Estas son las 10 operaciones de implantación de prótesis más numerosas en los USA, sin tener en cuenta los implantes dentales (artículo de 24/7 Wall St. Wire publicado en Julio de 2011):

10.- Caderas -       230.000 operaciones al año - $45.000 coste medio / operación
  9.- Marcapasos - 235.567 - $20.000
  8.- Mamas -        366.000 - $3.350
  7.- Columna -     413.000 - $25.000
  6.- DIU´s -          425.000 - $800
  5.- Tornillos -     453.000 - $2.000 - 20.000
  4.- Rodillas -       543.000 - $22.000
  3.- Stents -          560.000 - $13.000
  2.- Tubos de drenaje en el oido - 715.000 - $1000 - 4.500
  1.- Lentes intra-oculares -         2.582.000 - $3.200 - 4.500

viernes, 13 de abril de 2012

Autómatas, Androides, Robots y Compañía

Nuevamente abordamos un área de gran amplitud, lo que nos permitirá ir entrando en detalles en sucesivas entradas.
Autómata escritor
Por orden de aparición en escena (y la etimología de las palabras ya nos da una pista), hay que situar primero a los autómatas, en el siglo I d.C., cuando Herón de Alejandría publica dos obras precursoras, "Pneumatica" y "Automata", donde se describen los primeros de estos mecanismos autónomos que imitan los movimientos de seres animados. Los autómatas tuvieron un gran auge a partir de la Edad Media, aunque más como divertimento que con alguna aplicación práctica.
Los androides (de "andros"= hombre, en griego) se refieren a los autómatas de apariencia humana que van surgiendo sobre todo a partir del siglo XIX.
Por último, hay que atribuir al autor checo Karel Capek la paternidad de la palabra "robot", que en checo significa "trabajos forzados", al incluirla en el título de una obra de teatro "Rossum´s Universal Robots" en 1921.

viernes, 30 de marzo de 2012

Megalópolis (Hacia la ciudad inteligente)

Según la previsión de Naciones Unidas, la población que vive en megaciudades y áreas urbanas, que representaba en 2010 el 50% de la población mundial (unos 3.500 millones de personas), pasará en 2050 a suponer un 70% (6.300 millones, con el incremento previsto a 9.000 millones de cifra global de "terrícolas"). O sea que el atasco de la M-70 (que pasará por Guadalajara, más o menos) no nos lo quita nadie. Pero, vamos poco a poco.
Es un hecho cierto que la progresión ha sido exponencial: En el año 1800 sólo había tres ciudades con más de 1 millón de habitantes: Londres, Pekín y Tokio; en el año 1900 ya había 16, eran 74 en 1950 y 442 en  el año 2010 (datos sacados del artículo del National Geographic: "The city solutions" - Dec. 2011). El ranking actual lo lidera Tokio, con 36,7 millones de habitantes en su área metropolitana, seguida de Delhi con 22,2 y de Sao Paulo con 20,3.
Skyline de Tokio
Sin entrar en por qué a los humanos (o al menos a la mayoría) parece que nos gusta más vivir en zonas urbanas que en el campo, o más bien es que no nos dejan otra alternativa, lo cierto es que la tendencia ahí está y no va a parar, especialmente en los países en vías de desarrollo.
¿Amenaza u oportunidad? Pues, como siempre, se pueden esgrimir razones en uno u otro sentido.

viernes, 23 de marzo de 2012

Nanotecnología (Para empezar)

La Nanociencia y la Nanotecnología (N&N) son dos campos de investigación y de desarrollo que han tenido un avance espectacular en los últimos años. Tratar de cubrir toda su extensión y sus posibilidades futuras en una sola entrada, sería como tratar de hacerlo con la "Ingeniería", así en genérico, o la "Medicina". Por eso, trataré en esta primera entrada de centrar a qué se dedica la N&N y las principales áreas de investigación. En entradas futuras, iré desarrollando algunas de dichas áreas.

Lo primero, definición e historia:
La Nanotecnología sería la capacidad de observar, caracterizar, manipular y organizar la materia a escala nanométrica. ¿Y qué es un nanómetro? Pues la milmillonésima de metro. A mí me resulta más útil la visualización de que en 1 milímetro (la subdivisión más pequeña de una regla escolar) caben 1 millón de nanómetros. O sea, que estamos hablando al nivel de átomos y moléculas. Y con la fascinante (y tal vez inquietante) posibilidad de que cambiar la estructura de algo a nivel atómico puede hacerle exhibir propiedades inusuales.

viernes, 16 de marzo de 2012

El fin de la malaria

En 1978 se reportó el último caso de infección de viruela y en 2001 el de peste bovina, las dos únicas enfermedades erradicadas hasta ahora por el ser humano. Muchos de los esfuerzos de la comunidad científica se centran ahora en el siguiente objetivo: erradicar la malaria.
El ciclo de transmisión de la malaria
 La malaria (del italiano "mala aria" - mal aire) también conocida como paludismo (del latin "palus" - pantano) acompaña al hombre desde hace 50.000 años, y todavía es responsable de la muerte de más de 2 millones de personas cada año, niños en su gran mayoría.

El ciclo de infección del parásito Plamodium es bien conocido, con la decisiva intervención de la hembra del mosquito Anopheles. Los esfuerzos para combatir esta enfermedad, endémica en la mayoría de las zonas pobres de la Tierra, se centran en su prevención, y ésta, a su vez, en dos frentes:

viernes, 9 de marzo de 2012

El coche sin conductor

KITT - El coche fantástico
En las visiones de la ciudad del futuro siempre tuvo un lugar de honor el coche sin conductor. Desde el que ahora nos parece un poco anticuado "Coche fantástico" de los 80 (cuyo nombre en inglés KITT respondía a "Knight Industries Two Thousand"), al más estilizado Audi que transportaba a Will Smith en "I Robot".

Los avances recientes en videocámaras, sensores, sistemas de navegación, radar, láser, tecnologías wireless, etc... parece que van aproximando un futuro en el que la integración y desarrollo de todas ellas puedan conducir a poder disponer de un vehículo completamente automatizado. (Como entre los lectores habituales de este blog hay muy cualificados ingenieros, seguro que pueden aportar más detalles técnicos).
El coche futurista de I Robot

viernes, 2 de marzo de 2012

Órganos a la carta (el extraordinario potencial de las células madre)

La verdad es que en su momento (Junio 2008) no leí la noticia o no le di la importancia que tenía. La joven madre de la foto, Claudia Castillo (Colombia, 1978), recibió un transplante de tráquea muy especial.

Claudia Castillo, feliz tras su transplante

Fue el primer transplante de un órgano hecho a partir de células madre de la propia paciente. Lo que da casi una garantía de aceptación (no rechazo) del 100%. El proceso, en síntesis, fue así: Se extrajo una tráquea de un donante muerto. Con enzimas y productos químicos se eliminaron todas las células del donante, dejando sólamente la estructura, un colágeno proteico fibroso. En esa estructura se cultivaron células madre procedentes de la médula osea y de la tráquea de la paciente. Tras unas semanas, se comprobó que el cultivo había arraigado y estaba listo para el transplante. Éxito rotundo.